Thiếu kẽm là hiện tượng phổ biến ở trẻ em, nhất là trẻ em ở những nước đang phát triển. Bởi những chức năng của kẽm, thiếu kẽm là một trong những yếu tố gây nên còi cọc và cản trở trẻ phát triển hết tiềm năng tối ưu cùng nhiều bất lợi khác với sức khỏe trẻ. 

Cho đến giữa thế kỷ 20, các nhà khoa học mới có thể đo đạc được lượng kẽm trong lâm sàng. Một loạt bệnh nhân bị xơ gan do uống rượu, được phát hiện thấy có nồng độ kẽm trong máu rất thấp.

Cũng khoảng thời gian này, ở những nước Trung Đông các nhà khoa học đã tổ chức một nghiên cứu với các thể lùn dị thường, có liên quan đến suy chức năng tuyến sinh dục và chậm trưởng thành giới tính ở những trẻ nam vị thành niên từ những nhóm du mục di chuyển giữa những ốc đảo của những vùng sa mạc xa xôi.

Năm 1970, người ta đã tìm ra mối liên hệ giữa tình trạng thiếu kẽm và một bệnh lý da gây chết người ở trẻ nhũ nhi, viêm da đầu chi ruột và những rối loạn cơ bản một bên ở da, tóc và bên kia là chức năng đường ruột.

Kẽm là một kim loại đặc biệt, nó không tham gia vào chức năng oxy hóa khử trong sinh lý

chức năng của kẽm với cơ thể

Hàu là một loại thực phẩm chứa nhiều kẽm

Một nhóm protein kẽm quan trọng  là “các ngón tay kẽm” hoặc các protein ngón tay kẽm (Zinc finger protein) là những peptid nhỏ thường nằm trong nhân tế bào. Các protein ngón tay kẽm này có ý nghĩa chức năng cho sự điều hòa của việc phiên mã các hệ gen thành các RNA đưa tin để tạo thành peptid

Kẽm có vai trò thiết yếu cho sự tạo thành tế bào Lympho B, Lympho T và cho chức năng của lympho B trưởng thành

Xương cần có những dưỡng chất thành phần như amino acid, calci, phospho và magie. Hormon tăng trưởng và yếu tố tăng trưởng giống insulin (IGF) là những chất đưa tin quan trọng của những tin hiệu dinh dưỡng dẫn đến xương dài ra.

Kẽm cũng có vai trò quan trọng trong sự hoạt động của tuyến yên, tuyến tụy, tuyến sinh dục nam. Chẳng hạn, khi thêm muối kẽm vào chất “hướng sinh dục” (do tuyến yên tiết ra) sẽ làm chất này hoạt động mạnh gấp 25 lần, kẽm cũng có mặt trong chất insulin (với tỉ lệ 0.36%) do tuyến tụy tiết ra, các protein chứa kẽm và các enzyme như superoxit dismutas. Kẽm cũng có mặt trong dịch hoàn, buồng trứng, tinh trùng…, làm tăng sự hoạt động của chúng. Ngoài ra, kẽm có tác dụng kích thích tạo hồng cầu và hemoglobin.

Triệu chứng đặc trưng của thiếu hụt kẽm

  1. Xương chậm dài ra, chậm tăng trưởng
    + Hormon tăng trưởng và yếu tố tăng trưởng IGF đưa những tín hiệu dinh dưỡng dẫn đến xương dài ra. IGF rất nhạy với tình trạng thiếu kẽm -> bổ sung kẽm sữa chữa trục hormon và dẫn đến tăng trưởng chiều cao

    2. Ăn không ngon, chậm lớn, ngừng lớn
    + Do thiếu kẽm sẽ gây rối loạn chuyển hóa protid
    + Do rối loạn tổng hợp protein, giảm tổng hợp hormon tăng trưởng

    3. Viêm da, dầy sừng, sạm, vẩy cá, hói, loạn dưỡng móng

    4. Đôi khi có thể gây bất ổn tâm trạng

Hiện nay, ở một số nước đang phát triển, nơi hay gặp tình trạng thiếu kẽm, người ta cũng thấy rằng sự tăng trưởng gia tăng ở trẻ được cho dùng chất bổ sung kẽm. Tác dụng này được thấy rõ nhất ở trẻ em đã bị còi cọc sẵn nhưng chúng cũng có ý nghĩa với toàn bộ quẩn thể. Bởi chức năng của kẽm, bổ sung kẽm cho trẻ suy dinh dưỡng không những làm tăng trưởng nhanh mà còn làm giảm tỷ lệ biến chứng và tử vong.